Oulun yliopisto alkoi kansainvälistyä yhdeksänkymmentäluvulla. Yksittäisiä vaihto-opiskelijoita saatiin jo aivan vuosikymmenen alussa ja ensimmäinen varsinainen vaihto-opiskelijaryhmä saapui University of North Carolina at Greensborosta opiskelemaan humanistisen tiedekunnan Scandinavian Studies-ohjelmassa syyslukukaudella 1993.

Samaan aikaan vaihto-opiskelijoita alkoi vähitellen tulla myös luonnontieteiden, tekniikan, arkkitehtuurin ja lääketieteen aloille. Ensimmäiset vaihto-opiskelijaryhmät asutettiin Alppilan Pohjankalevaan. Lääketiedettä opiskelevia sijoitettiin myös Välkkylään.

2000-luvun alussa vaihto-opiskelijoiden määrät alkoivat kasvaa nopeammin ja nykyään Oulun yliopistoon saapuu vuosittain jopa 600 vaihto-opiskelijaa. Myös Oulun Ammattikorkeakoulun vaihtotoiminta on tänä päivänä aktiivista ja vuosittain sinne saapuu opiskelemaan lähes 300 kansainvälistä vaihto-opiskelijaa. Korkeakouluissa opiskelee reilusti myös ulkomaalaisia tutkinto-opiskelijoita ja tutkijoita, yhteensä noin 1 000 henkeä kerrallaan.

PSOAS on pyrkinyt vastaamaan asukaskunnan kansainvälistymiseen muun muassa panostamalla henkilökunnan kielitaitoon ja kulttuuriosaamiseen sekä kehittämällä uudenlaisia palveluita. Nykyään vaihto-opiskelijan asunnossa on tarjolla langaton internetyhteys, liinavaatepalvelu ja PSOAS Bikes yhteiskäyttöpyörät.